201608302219天文學家在最近恆星旁發現適居行星

  原來外星人離我們這麼近?還記得2009年的科幻大片《阿凡達》(Avatar)嗎?電影中的潘朵拉(Pandora)是南門二A系統一顆行星的衛星,上面住著藍色皮膚的納美人。在劉慈欣所著的科幻小說《三體》中,三體人也是住在南門二的三合星系統。

  南門二(Alpha Centauri)的三合星系統究竟有何特別,可以獲得眾多青睞?原來它們是全宇宙距離太陽系最近的恆星了,其中又以南門二C最近,與地球的距離僅僅4.2光年,因此也被稱為「毗鄰星」(Proxima Centauri)。


  現在,天文學家就在毗鄰星旁,發現了系外行星!更令人驚喜的是這顆行星質量和地球差不多,表面溫度還能讓液態水存在!

  也由於南門二距離我們這麼近,之前俄羅斯億萬富翁尤里.米爾納(Yuri Milner)所提出的「突破星擊」(Breakthrough Starshot)計畫,就把南門二列為首要探測目標。這項計畫獲得著名科學家史蒂芬.霍金(Stephen Hawking)和基普.索恩(Kip Thorne)等人支持,打算利用雷射帆技術將「星晶片」(StarChip)太空船加速到20%光速,在這樣的速度下,不用20年就能抵達南門二。或許到時候就有機會能看見納美人或是三體人和我們打招呼呢!

  在2016上半年,天文學家使用位在智利的3.6米望遠鏡,觀測毗鄰星的光譜,發現有的時候毗鄰星會以每小時五公里的速度接近地球(和人類步行的速度差不多),有的時候又會以相同的速度遠離,而這樣的速度變化有11.2天的週期。經過詳細分析,他們發現毗鄰星極有可能有一顆行星毗鄰星b,質量至少是地球的1.3倍,與毗鄰星的距離僅700萬公里,是日地距離的5%。

  雖然說毗鄰星b與毗鄰星的距離比水星到太陽的距離還要近,還好毗鄰星比太陽暗多了,這讓毗鄰星b恰恰好位在毗鄰星的適居區內,也就是說,這顆行星表面的溫度可以讓液態水存在。但也由於它實在距離母恆星太近,毗鄰星b表面會受到毗鄰星的紫外線和X射線閃焰影響。


圖說:南門二其實是個三合星系統,其中有互繞的密近雙星:南門二A和南門二B,和另一顆距離較遠的星南門二C,其中南門二C與太陽的距離最近,僅4.23光年,因此也被稱作毗鄰星(Proxima Centauri)。

圖說:毗鄰星和其行星-毗鄰星b與太陽系的比較。

圖說:毗鄰星和其他天體的大小比較。

圖說:從毗鄰星b上所看到的毗鄰星,與從地球上看到的太陽之角直徑比較。雖然毗鄰星比太陽小得多,但毗鄰星b距離其母恆星非常近,所以在這顆行星上看到的毗鄰星比地球上看到的太陽還要大了三倍!

資料來源:https://www.eso.org/public/news/eso1629/, 2016.08.24, 胡佳伶編譯

引用自臺北天文館之網路天文館網站

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